dom. Mar 24th, 2019

Una enzima que come plástico creada accidentalmente por científicos podría ayudar a resolver la crisis de la contaminación

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“Esta encima puede ser parte de una tecnología potencialmente muy útil para respaldar la recuperación y el reciclaje de plásticos”, dice el científico Douglas Kell

Los científicos han creado una sustancia capaz de “comer” plástico que podría ayudar a abordar el problema de la contaminación en el mundo.

La sustancia se basa en una enzima, un “catalizador biológico”, producida por primera vez por bacterias que viven en un centro de reciclaje japonés, y los investigadores sugirieron que había evolucionado para comer plástico.

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Apodado PETase por su capacidad para descomponer el plástico PET, usado para hacer botellas de bebidas, la enzima aceleró un proceso de degradación que normalmente llevaría cientos de años.

El ajuste fino de esta enzima producida naturalmente permitió que un equipo de investigación produjera algo capaz de digerir el plástico de manera más efectiva que cualquier cosa que se encuentre en la naturaleza.

Al descomponer el plástico en trozos manejables, los científicos sugieren que sus nuevas sustancias podrían ayudar a reciclar millones de toneladas de botellas de plástico.

El plástico es notoriamente resistente a la degradación natural, y el descubrimiento de las bacterias japonesas que se alimentan de plástico en 2016, fue anunciado por expertos y comentaristas como una posible solución natural a la contaminación plástica.

Mientras intentaban verificar estas afirmaciones, el profesor John McGeehan, biólogo de la Universidad de Portsmouth, y sus colegas crearon accidentalmente una versión súper potente de la enzima que se alimenta de plástico.

“La serendipia a menudo juega un papel importante en la investigación científica fundamental y nuestro descubrimiento no es una excepción”, dijo el profesor McGeehan.

Durante una investigación de la estructura de la enzima, los científicos hicieron un ligero cambio en la parte que se cree que está relacionada con la digestión plástica.

Al hacerlo, aumentó la capacidad de la enzima para degradar el PET y también le dio la capacidad de degradar una forma alternativa de PET conocida como PEF.

“Aunque la mejora es modesta, este descubrimiento inesperado sugiere que hay espacio para mejorar aún más estas enzimas, acercándonos a una solución de reciclaje para la creciente montaña de plásticos desechados”, dijo.

“El hecho de poder ver el funcionamiento interno de este catalizador biológico nos proporcionó los planos para diseñar una enzima más rápida y eficiente”.

La investigación fue dirigida por el estudiante de posgrado Harry Austin y publicada en la revista Proceedings de la Academia Nacional de Ciencias.

Aunque el simple hecho de romper piezas más grandes de plástico en piezas más pequeñas no es útil en sí mismo, y de hecho, crea microplásticos del tipo actual que causan daños a los ambientes marinos, los científicos sugieren que su método podría emplearse para hacer que el reciclaje de plásticos sea mucho más efectivo.

“Esta es una tecnología potencialmente muy útil para respaldar la recuperación y el reciclaje de plásticos”, dijo la profesora Nilay Shah, ingeniera química en el Imperial College de Londres que no participó en el trabajo.

“Debería permitir la deconstrucción selectiva de PET en sus componentes constituyentes y, por lo tanto, conducir a un enfoque de mayor valor para el reciclaje de dichos materiales donde el reciclaje mecánico no es posible. En tales casos, los enfoques actuales implican métodos menos sofisticados, como la incineración “, agrega la Dra. Shah.

El descubrimiento ha sido recibido con entusiasmo por otros científicos, que, sin embargo, advirtieron que habría un largo camino por recorrer antes de que estas enzimas se apliquen ampliamente en la industria del reciclaje.

“Los plásticos y polímeros derivados del petróleo son resistentes a la degradación y su acumulación en el medio ambiente es un problema terrible”, dijo el profesor Douglas Kell, un científico bioanalítico de la Universidad de Manchester.

“Desarrollar enzimas para degradar tales plásticos es una alta prioridad”.

“Si bien todavía hay mucho camino por recorrer antes de poder reciclar una gran cantidad de plástico con enzimas, y reducir la cantidad de plástico producido en primer lugar podría ser preferible, este es sin duda un paso en una dirección positiva y muy emocionante para arrancar”, dijo el Dr. Oliver Jones, químico analítico de la RMIT University en Melbourne.

La contaminación plástica en el mar se triplicará en una década, advierten los científicos.

Sin embargo, el profesor McGeehan señaló el papel que la ciencia también debe desempeñar en el desarrollo de soluciones novedosas para luchar contra la corriente del plástico.

“Pocos podrían haber predicho que, dado que los plásticos se hicieron populares en la década de los sesenta, se encontrarían enormes parches de desechos de plástico flotando en los océanos”, dijo.

“Todos podemos desempeñar un papel importante en el tratamiento del problema plástico, pero la comunidad científica que finalmente creó estos ‘materiales maravillosos’, ahora debe utilizar toda la tecnología a su disposición para desarrollar soluciones reales”.

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